In urma cu cativa ani, John Tuthill alerga in muntii Cascade din statul Washington, cand a vazut ceva intunecat zburand peste zapada. Era cam de marimea unui afin salbatic, cu un corp alungit si sase picioare care se miscau in mod neclar.

Tuthill a fost surprins sa vada o insecta in acea zi rece de octombrie. „Am fost oarecum uimit de faptul ca exista un animal care alerga”, spune Tuthill, un neurostiinta la Universitatea Washington din Seattle. Era o musca Chionea , a aflat mai tarziu. Cunoscuta si sub denumirea de musca de zapada, ar putea cumva sa se plimbe la temperaturi mult sub ceea ce pot tolera majoritatea celorlalte insecte.

Acum, Tuthill si colegii sai au aratat ca un truc ingrozitor ajuta mustele de zapada sa supravietuiasca in conditii sub zero. Cand un picior incepe sa inghete, insectele se pot auto-amputa rapid, impiedicand cristalele de gheata sa se strecoare in corpul lor, relateaza echipa intr-un articol publicat online pe 30 mai pe bioRxiv.org.

Mustele de zapada pot cadea unul sau mai multe picioare pentru a se impiedica sa inghete. Chiar daca lipsesc mai multe membre, o musca (arata aici) poate naviga peste zapada in salbaticie.

Multe specii de animale, inclusiv paianjeni, soparle si crabi, pot lasa un membru sau o coada pentru a scapa de un pradator (SN: 17/2/22 ), dar noua lucrare este prima care arata un animal care foloseste aceasta masura salvatoare ca raspuns. la frig, spune Christine Miller, biolog evolutionist la Universitatea din Florida din Gainesville. Studiul descrie „un nou fenomen care nu a fost documentat inainte si o specie foarte interesanta despre care stim foarte putine lucruri”.

Mustele de zapada sunt un tip de musca de macara care nu zboara, rude ale „mustelor mari, subtiri, cu aspect prost, pe care le vedeti bajbaind prin casa voastra”, spune Tuthill. Insectele, care pot trai pana la doua luni, nu sunt usor de studiat: nu pot fi crescute in laborator si sunt greu de cules din salbaticie. Mustele de zapada pot trai in zone alpine greu accesibile pentru oameni, unde amenintarea avalansei se profileaza.

Cel mai bun mod de a le gasi, spune Tuthill, este sa petreci mult timp ratacind, uitandu-te la zapada. Schiul backcountry se potriveste. Intr-o calatorie de opt ore, el spune, „probabil sapte ore sunt de mers incet in sus.” Din 2020 pana in 2022, el, sotia sa si cativa prieteni si voluntari au strans sute de muste de zapada, scotandu-le in tuburi de plastic pe care le-au adus inapoi sau le-au trimis prin posta la laboratorul lui Tuthill. Majoritatea mustelor de zapada care au ajuns in viata provin din excursii in Washington.

Echipa lui Tuthill a folosit o camera termica pentru a inregistra 77 de muste de zapada in timp ce mergeau pe placi reci. Insectele au continuat sa mearga chiar si atunci cand temperatura corpului lor a scazut la o medie de –7° Celsius, au descoperit cercetatorii. Dar mai mult de jumatate dintre mustele de zapada testate au cazut cel putin un picior in timpul experimentelor.

Un tehnician de cercetare cu ochi ascutit, Dominic Golding, a observat o crestere a temperaturii in picioarele mustelor chiar inainte ca acestea sa cada. Acest varf este un semn al formarii ghetii, spune Tuthill. Apa lichida elibereaza caldura pe masura ce se cristalizeaza in gheata. Neuronii din picior pot simti aceasta schimbare de temperatura si pot declansa amputarea, impiedicand raspandirea cristalelor de gheata, sugereaza echipa. Mustele „au aproximativ o jumatate de secunda pentru a scapa de picior inainte ca valul de gheata sa se prabuseasca in corpul lor si apoi sa le inghete toate organele interne”, spune el.

Mustele de zapada nu si-au pierdut membrele cand cercetatorii au tras de ele – doar ca raspuns la inghet.

O camera termica poate capta momentul in care gheata incepe sa se formeze in piciorul unui musca de zapada si sa urmareasca atunci cand insecta se autoamputeaza. Culorile reprezinta temperaturi, afisate de la mai cald (galben) la mai rece (violet).

Alte animale au conceput strategii diferite pentru a evita inghetul, spune Katie Marshall, entomolog la Universitatea British Columbia din Canada. Unele insecte pompeaza proteine ​​antigel; anumiti melci si broaste pur si simplu rezista la formarea ghetii in corpurile lor.

„Lucrul tare despre mustele de zapada este ca de fapt nu urmeaza nicio strategie”, spune Marshall, care a oferit feedback cu privire la manuscrisul echipei, care nu a fost inca publicat intr-un jurnal evaluat de colegi. Au lasat gheata sa se formeze in picioare, spune ea, si „se autoamputeaza pentru a scapa de ea, ceea ce este complet ciudat pentru mine”.

Mustele de zapada care si-au amputat membrele gelide au supravietuit cu mai mult de un minut decat mustele care nu au facut-o, a descoperit echipa. Acest timp suplimentar poate sa nu para prea mult. Dar in salbaticie, cand se lasa noaptea si temperatura scade si insectele „cauta cu furie un loc unde sa se agate”, spune Tuthill, ar putea fi diferenta dintre viata si moarte.