Anatomia surprinzatoare a creaturii sugereaza ca evolutia rapida si neobisnuita a avut loc in mari dupa o perioada de extinctie masiva. Eruptiile vulcanice au declansat o extinctie in masa in urma cu 252 de milioane de ani, pe care oamenii de stiinta o numesc „Marele Moar”. Schimbarile climatice care au urmat si ploaia acida au afectat puternic viata in oceane, mai putin de 5% dintre speciile marine iesind in viata.

Dar acel eveniment a oferit noilor forme de viata ciudate oportunitatea de a evolua, inclusiv o mica reptila care locuieste pe mare, care s-a hranit prin filtrare la fel ca si alte balene cu fani. Descoperirea a fost raportata luni in jurnalul BMC Ecology and Evolution.

Reptila in cauza, Hupehsuchus nanchangensis, a ajuns pe scena la cateva milioane de ani dupa Marea Moarte. Spre deosebire de monstrii marini masivi care au evoluat in cele din urma, avea aproximativ trei picioare lungime, inclusiv coada. Si, spre deosebire de multe dintre rudele sale, Hupehsuchus nu avea dinti in botul sau slab.

In deceniile de cand a fost descoperit pentru prima data in 1972 in provincia Hubei din sudul Chinei, oamenii de stiinta s-au nedumerit asupra modului in care Hupehsuchus ar fi putut sa-si gaseasca mancarea. Cheng Long, un paleontolog la Centrul Wuhan, China Geological Survey, a banuit de ani de zile ca Hupehsuchus ar fi putut fi un filtru alimentator, inghitind guri de zooplancton minuscul si strecurand apa de mare. Cu toate acestea, nu au fost gasite tesuturi moi pentru filtrarea meselor, comparabile cu perii care alcatuiesc fanii de balene moderne. In plus, fosilele Hupehsuchus tind sa fie conservate in placi aplatizate. Unghiurile si calitatea conservarii craniilor exemplarelor au facut dificila identificarea asemanarilor cu craniile balenelor moderne care se hranesc prin filtrare.

Acest lucru s-a schimbat odata cu descoperirea a doua noi exemplare de Hupehsuchus, tot din Hubei: un schelet complet si unul de cap, gat si clavicula. In mod crucial, ambele fosile ofera o vedere clara a craniilor de sus.

„Cand am vazut pentru prima data aceste exemplare, ne-am gandit ca sunt foarte ciudate”, a scris Dr. Cheng, un autor al noii lucrari, intr-un e-mail. „Ne-am gandit ca forma botului lui H. nanchangensis este similara cu cea a balenelor moderne”.

Inspirati de asemanarile craniilor, Dr. Cheng si colegii sai au comparat craniile Hupehsuchus cu cele ale a 130 de specii acvatice moderne, inclusiv balene cu fani, balene cu dinti, foci, crocodili, pasari de apa si ornitorinci. Cercetatorii au cartografiat craniile si au trasat modalitatile in care s-au aliniat cu diferite dimensiuni de prada. Proportiile craniului Hupehsuchus si ale rudelor sale apropiate s-au suprapus cu craniile balenelor moderne, ceea ce indica faptul ca reptilele antice erau si ele filtrutoare.

Corpul relativ rigid al lui Hupehsuchus insemna ca probabil ca s-a deplasat aproape de suprafata cu gura deschisa, ca o balena de arc sau de balena dreapta, in loc sa se scufunde adanc ca o cocoasa. In timp ce fanii este un tesut moale si, prin urmare, este mai putin probabil sa se fosilizeze, cercetatorii au remarcat prezenta unor santuri in acoperisul gurii lui Hupehsuchus, care ar putea avea ancorate tesuturi asemanatoare fanilor.

Pe baza acestor descoperiri, Hupehsuchus pare a fi cel mai timpuriu exemplu cunoscut de vertebrat cu patru membre care se hraneste prin filtrare. In timp ce hranirea prin filtrare este observata la multe balene moderne, a fost rar la reptilele marine.

Nick Fraser, un paleontolog la National Museums Scotland, care nu a fost implicat in studiu, a spus ca a fost convins de concluziile acestuia. „Cred ca au inteles bine cum s-au hranit aceste animale”, a spus dr. Fraser. Mai mult, a spus el, dr. Cheng si colegii sai au deschis o intrebare mai mare, despre modul in care Hupehsuchus si-a evoluat metoda de hranire relativ rapida in urma Marelui Moar.

„Evolutia acestui tip de mecanism de hranire foarte, foarte specializat a durat cel putin 30 de milioane de ani la balene”, a spus dr. Fraser. Reptile precum Hupehsuchus si-au dezvoltat hrana prin filtrare in doar trei milioane de ani dupa Marea Moarte, inseamna ca „a existat o multime de evolutie”.

Dr. Cheng a spus ca momentul aparitiei lui Hupehsuchus, chiar in urma extinctiei in masa si care a precipitat o preluare a oceanelor de catre pradatorii reptilieni in epoca dinozaurilor, a facut-o mai mult decat o ciudatenie evolutiva. „A fost uimitor sa descoperi cat de repede au aparut aceste reptile marine mari si au schimbat complet ecosistemele marine ale vremii”, a spus el.