Descoperirea unei echipe braziliene ajuta la completarea inregistrarii fosilelor pentru a explica cum au evoluat reptilele fara zbor in epoca dinozaurilor.

O ilustratie reala a unui dinozaur asemanator unei pasari, cu pene si solzi, se sprijina pe o ramura de copac in patru picioare, cu o insecta mare in gura.

Pterozaurii, reptilele zburatoare care au trait alaturi de dinozauri, sunt un mister evolutiv. Ele apar in inregistrarea fosilelor complet formate, unele cu anvergura aripilor de 33 de picioare, si exista foarte putine dovezi ale stramosilor care au venit inaintea lor. O noua fosila, descrisa miercuri in revista Nature, ofera o privire evaziva a unui grup de reptile cel mai strans legate de pterozauri.

„Pentru prima data, ne uitam la fata unui precursor de pterozaur, iar acest animal este atat de bizar”, a spus Rodrigo Temp Muller, paleontolog la Universitatea Federala din Santa Maria din Brazilia si autor al studiului.

Dr. Muller a gasit fosila in 2022 in timp ce lucra pe teren in Rio Grande do Sul, cel mai sudic stat al Braziliei. El a observat o bucata de coapsa in pamantul rosu-ruginiu si „era clar ca era o fosila speciala”, a spus el.

Osul a apartinut unui lagerpetid, un grup de animale al carui nume inseamna „reptila iepure”. Lagerpetidele au fost odata considerate rude timpurii ale dinozaurilor, dar un studiu publicat in 2020 a furnizat dovezi ca erau de fapt mai strans legate de pterozauri.

Fosilele lagerpetide sunt insuficiente, in special oasele din capul si mainile animalelor. Dr. Muller a gasit, pe langa osul coapsei, ramasite extinse, inclusiv varful unui cioc curbat si un brat inferior aproape complet, care se termina in gheare curbate in forma de lame de scimitar.

Dr. Muller a spus ca el si colegii sai paleontologi „habar nu aveau” cum arata cu adevarat lagerpetidele pana cand au gasit acest nou exemplar si ca ciocul si ghearele lor ascutite l-au parut „foarte ciudat”.

Dr. Muller si colegii sai au numit creatura Venetoraptor gassenae, care face semn cu capul catre locul sau de descoperire de langa Vale Veneto, caracteristicile sale asemanatoare unui rapitor si Valserina Maria Bulegon Gassen, care a ajutat la infiintarea centrului de paleontologie al Universitatii Federale din Santa Maria.

In viata, acum 230 de milioane de ani, Venetoraptor gassenae avea aproximativ trei picioare lungime, inclusiv coada, si cantarea intre noua si 18 de lire sterline. La fel ca multe alte reptile timpurii, pielea sa era cel mai probabil acoperita cu filamente asemanatoare pene. Ciocul sau cu carlig, a spus dr. Muller, este „misterios”. Structurile similare la pasarile moderne au diverse scopuri, inclusiv ruperea in carne, atragerea perechelor sau consumul de fructe.

Spre deosebire de rudele sale pterozaurii, Venetoraptor nu ar fi putut zbura. Totusi, dr. Muller emite ipoteza ca mainile mari si ghearele curbate ale lui Venetoraptor l-ar fi putut ajuta sa se catere in copaci, un comportament care ar fi putut duce in cele din urma la sarituri intre ramuri, planare si, in cele din urma, zbor adevarat.

Analizand trasaturile scheletice ale Venetoraptor si comparandu-le cu celelalte reptile din Triasic, a aratat ca precursorii dinozaurilor si ai pterozaurilor au fost mai diversi decat se credea anterior. Dr. Muller a spus ca studiul contesta credinta ca „formele anterioare erau mai simple si destinate disparitiei pentru a oferi spatiu dinozaurilor si pterozaurilor mai evoluati”.

Emma Dunne, un paleontolog la Universitatea Friedrich Alexander Erlangen-Nurnberg din Germania, care nu a fost implicat in studiu, a spus ca atunci cand preda, ea foloseste adesea pterozaurii ca exemplu de fosila ale carei origini sunt tulburi. Ca atare, a spus ea, aceasta descoperire ajuta la iluminarea arborelui genealogic al pterozaurilor.

„Orice dovada pe care o putem obtine pe acest copac se adauga la aceasta poveste cu adevarat fragmentara pe care o avem despre evolutia pterozaurilor”, a spus dr. Dunne.

Dr. Dunne, care a studiat efectele persistente ale colonialismului asupra paleontologiei, a remarcat, de asemenea, ca a fost incantata sa vada ca cercetarea a fost facuta de o echipa formata in mare parte din oameni de stiinta brazilieni si sud-americani. „Este foarte important sa avem acest tip de cercetare situat in tara care poarta specimenele”, a spus ea. „Pastreaza cunostintele in acele tari in care ar trebui sa fie si inseamna, de asemenea, ca retelele de colaborare pot fi mult mai largi si mai diverse.”