Pe 11 februarie 2020, brazilianca Maya Gabeira a surfat un val in largul coastei Nazare, Portugalia, care avea 73,5 metri inaltime. Nu numai ca acesta a fost cel mai mare val navigat vreodata de o femeie, dar s-a dovedit a fi si cel mai mare val navigat de oricine in sezonul de surfing de iarna 2019-2020 – prima data cand o femeie a calarit pe cel mai mare val al anului.

In calitate de surfer de sex feminin – desi cu abilitati dubioase – aceasta veste m-a facut foarte entuziasmat. Imi place cand sportivele de sex feminin realizeaza lucruri care de obicei atrag titluri pentru barbati. Dar sunt si oceanograf fizic si climatolog la Universitatea Brandeis. Isprava lui Gabeira m-a facut sa ma gandesc la valuri in sine, pe langa surferii care le calaresc.

Ce face unele valuri atat de mari?

O imagine din satelit a uraganului Epsilon din Atlanticul de Nord.

Valurile incep cu o furtuna

Gandeste-te cateva secunde la ce se intampla cand arunci o piatra intr-un iaz senin. Creeaza un inel de valuri – depresiuni si cote ale suprafetei apei – care se raspandesc din centru.

Valurile din ocean actioneaza in mod similar. In rare ocazii, cutremurele si alunecarile de teren pot genera valuri, dar de obicei valurile sunt create de vant. In general, cele mai mari si mai puternice valuri generate de vant sunt produse de furtunile puternice care sufla pentru o perioada sustinuta pe o suprafata mare.

Valurile pe care le calatoresc surferii isi au originea in furtuni indepartate, departe de ocean. De exemplu, valul pe care Gabeira l-a navigat la Nazare a fost probabil generat de o furtuna undeva intre Groenlanda si Newfoundland cu cateva zile mai devreme. Valurile dintr-o furtuna sunt de obicei dezordonate si haotice, dar devin mai organizate pe masura ce se propaga departe de furtuna si valurile mai rapide depasesc valurile mai lente.

Aceasta organizare a undelor creeaza „umflare” sau linii de valuri distantate in mod regulat. Cand descriu o swell, oceanografilor si surferilor le pasa in general de trei atribute. In primul rand, inaltimea – cat de inalt este un val de jos in sus. Apoi lungimea de unda – distanta dintre varful unui val si varful undei din spatele acestuia. Si, in sfarsit, perioada – timpul necesar doua valuri consecutive pentru a ajunge la o locatie fixa.

Fundul marii controleaza valurile

Valurile nu stau doar pe varful oceanului. Energia lor se extinde mult sub suprafata, uneori pana la 500 de picioare. Cand valurile se deplaseaza in ape mai putin adanci aproape de tarm, ele incep sa „simta” fundul oceanului. Cand fundul trage si taraste de valuri, acestea incetinesc, se apropie si cresc.

Pe masura ce valurile se indreapta spre tarm, apa devine din ce in ce mai putin adanca si valurile continua sa creasca pana cand, in cele din urma, devin instabile si valul „se rupe” pe masura ce creasta se revarsa spre tarm.

O harta care arata un canion mare care se extinde in largul Nazare.

Canionul Nazare, depresiunea intunecata si intortocheata care se extinde orizontal pe aceasta harta aeriana, canalizeaza si concentreaza energia valurilor catre un loc de pe coasta portugheza, producand unele dintre cele mai mari valuri de pe Pamant.

Cand o umflatura calatoreste prin ocean, valurile sunt toate mai mult sau mai putin de aceeasi dimensiune. Dar atunci cand umflaturile se indreapta spre o coasta, valurile de la o plaja pot fi de multe ori mai mari decat valurile de la o alta plaja aflata la doar o mila distanta. Deci de ce nu gasim valuri mari care se sparg pe toate tarmurile? De ce exista locuri precum Nazare in Portugalia, Mavericks in California si Jaws in Maui, care sunt renumite pentru ca au valuri mari?

Se reduce la ceea ce este pe fundul oceanului.

Majoritatea coastelor nu au un fund neted, in panta uniforma, care se extinde de la adancimea oceanului pana la tarm. Exista recife, bancuri de nisip si canioane care modeleaza terenul subacvatic. Forma si adancimea fundului oceanului se numesc batimetrie.

Asa cum undele de lumina si undele sonore se vor indoi atunci cand lovesc ceva sau isi schimba viteza – un proces numit refractie – la fel se intampla si undele oceanice. Cand batimetria superficiala incetineste o parte a unui val, acest lucru face ca undele sa se refracte. Similar cu modul in care o lupa poate indoi lumina pentru a o focaliza intr-un singur punct luminos, recifele, bancurile de nisip si canioanele pot concentra energia valurilor catre un singur punct al coastei.

Asta se intampla la Nazare pentru a crea valuri gigantice. Se extinde in mare de la tarm un canion subacvatic care a fost gravat de un rau antic cand nivelul marii din trecut era mult mai scazut decat este astazi. Pe masura ce valurile se propaga spre tarm peste acest canion, el actioneaza ca o lupa si refracteaza undele spre centrul canionului. Aceasta focalizare a valurilor de catre Canionul Nazare ajuta la realizarea celor mai mari valuri navigabile de pe planeta.

Data viitoare cand auziti despre cineva ca Maya Gabeira care surfeaza un val record la Nazare, ganditi-va la furtunile indepartate si la batimetria subacvatica unica, care sunt esentiale pentru generarea unor valuri atat de mari. Valul pe care l-a calarit fusese intr-o calatorie lunga, iar la capatul lui prabusit, a fost amintit in timp ce ea a decolat de pe creasta lui si a calarit pe fata sa uriasa si abrupta.