Fie ca sunt vazute pulsand sub valuri sau blocate pe un mal nisipos, meduzele sunt o vedere obisnuita intr-o excursie la plaja. Animalele cu corp moale sunt, de asemenea, o conexiune cu trecutul antic. Acum, cercetatorii au descoperit o fosila veche de 508 milioane de ani a unei meduze, reprezentand probabil cel mai vechi jeleu acvativ pe care paleontologii l-au gasit.

In viata, animalul asemanator umbrela, pe care paleontologii l-au numit Burgessomedusa phasmiformis intr-o noua lucrare publicata marti, avea aproximativ sapte centimetri in diametru si drapat cu peste 90 de tentacule scurte dedesubt. Descoperita in muntii din Columbia Britanica, fosila confirma ca jeleurile preistorice pluteau peste recife, unde tentaculele lor puteau captura prada inotand in coloana de apa, la fel ca meduzele vii.

„Uneori, in paleontologie, cunoasteti o mare descoperire de indata ce este facuta pe teren”, spune paleontologul si autorul studiului Joseph Moysiuk al Muzeului Regal Ontario.

In anii 1980 si 1990, echipele de teren de la Muzeul Regal Ontario au cautat fosile ale vietii animale timpurii printre straturile sisturilor Burgess, roci cu granulatie fina care contin viata de recif de acum peste 508 milioane de ani. Straturile antice sunt renumite in intreaga lume pentru ca contin fosile de animale ciudate, cu corp moale, dintr-o perioada in care creaturi precum artropodele si molustele abia incepeau sa evolueze. Dar „spre deosebire de multe fosile de sist Burgess”, care au trecut prin mai multe interpretari datorita anatomiei lor neobisnuite, „acestea sunt destul de mari si evidente, chiar si atunci cand sunt acoperite de noroi”, spune Moysiuk. Paleontologii au stiut aproape imediat ca au gasit meduze timpurii, dar au durat ani inainte ca o descriere oficiala a fosilelor sa fie intreprinsa, culminand cu noua identificare publicata marti inProceedings of the Royal Society B .

Fosila de meduza

O placa contine un exemplar mare si unul mic in forma de clopot, cu tentaculele pastrate.

In total, Moysiuk si colegii sai au numarat 182 de fosile de Burgessomedusa descoperite intr-un anumit loc numit Cariera Raymond, singurul loc in care au fost gasite. Fosilele au scapat mult timp de detectare, deoarece par relativ rare in comparatie cu vecinii lor, desi motivul pentru aceasta este neclar. „Oare aveau tendinta de a trai sus in coloana de apa, departe de cursurile de noroi care au ingropat aceste comunitati stravechi de pe fundul marii?” se intreaba Moysiuk.

Paleontologii au cautat jeleuri din perioada Cambriana de peste un secol, cu unele porniri false pe parcurs. In 1911, administratorul de atunci al Institutiei Smithsonian, Charles Doolittle Walcott, a identificat ceea ce el credea ca este o meduza mica, circulara, dintr-o fosila curioasa, in forma de disc, gasita in sistul Burgess. Descoperirea i-a determinat pe artisti sa deseneze meduze cu aspect modern, care tin tentacule in reprezentarile lor teoretice ale vietii cambriene. Dar cercetarile ulterioare au aratat ca aceste fosile nu erau meduze, ci partile bucale ale unui artropod ciudat numit Peytoia , care prindea prada moale cu apendice mari si flexibile care ieseau din cap.

Cu toate acestea, in ciuda cazului de identitate gresita, paleontologii inca se asteptau ca jeleurile sa fie printre animalele originare din Cambrian. „Avand in vedere radacinile lor probabil vechi, ne-am astepta sa vedem meduze conservate alaturi de alte animale cambriene”, spune Moysiuk. Acum, dupa mai bine de un secol de cautari, paleontologii incep sa gaseasca medusele disparute. In 2007, cercetatorul de la Universitatea din Kansas Bruce Lieberman si colegii sai au descris meduzele din Utah din formatia Marjum veche de 505 milioane de ani, iar o echipa diferita de paleontologi a descris fosile similare in 2016 din roci vechi de 521 de milioane de ani din China. provincia Yunnan.

Dar cercetatorii nu sunt de acord cu privire la identitatile acestor meduze descrise anterior. Moysiuk si colegii sai propun ca descoperirile anterioare reprezinta jeleuri de pieptene, animale care apartin unui phylum diferit si care se imping prin apa cu sute de cili mici, mai degraba decat sa pompeze un corp mare in forma de clopot, precum meduzele care inoata liber. In ciuda faptului ca sunt superficial similare si aproximativ la fel de vechi, meduzele si jeleurile de pieptene apartin a doua ramuri diferite ale arborelui vietii.

Lieberman, care nu a fost implicat in noul studiu, nu este de acord. „Am lucrat cu descrierea si analiza unor fosile cu corp moale ca acestea de zeci de ani, iar [fosilele din Utah] sunt printre cele mai bine conservate specimene pe care le-am intalnit vreodata.” Fosilele din Utah si China, spune Lieberman, sunt cu siguranta meduze si nu jeleurile de pieptene sugerate de noua lucrare.

Lasand la o parte dezacordul cu privire la fosilele din Utah si China, Lieberman noteaza ca noul studiu ajuta la evidentierea Cambrianului ca un moment critic pentru evolutia meduzelor. „Este intotdeauna placut sa vedem noi descoperiri de fosile cambriene prezentate”, spune Lieberman, mentionand ca „acest studiu se adauga la corpul convingator de dovezi care indica faptul ca medusozoarele erau deja o clada stabilita si importanta de catre fosilele cambriene”.

Burgess Shale

Chiar daca Burgessomedusa este recunoscuta ca o meduza, asta nu inseamna ca a fost la fel ca omologii sai vii. „ Burgessomedusa impartaseste caracteristici cu mai multe grupuri moderne de meduze, dar nu se incadreaza perfect in niciuna dintre ele”, spune Moysiuk. Animalul are un amestec de trasaturi vazute printre jeleurile moderne, corpul sau asemanand aproximativ cu infama meduza cutie de astazi, in timp ce tentaculele arata ca cele ale jeleurilor lunare. Amestecul de trasaturi, ipotezeaza Moysiuk, ar putea insemna ca Burgessomedusa a fost o ruda apropiata a stramosului comun de la care divergeau jeleurile noastre familiare moderne.

Cambrianul, care a durat de la 485 milioane la 541 milioane de ani in urma, a fost un moment critic pentru viata pe Pamant. Multe dintre formele corpului animalelor pe care le vedem astazi in jurul nostru, inclusiv pe a noastra, au inceput sa se uneasca in timpul perioadei de timp, creand scena pentru urmatorii 500 de milioane de ani de evolutie.

Burgessomedusa reprezinta inca un plan major al corpului animal care isi poate urmari radacinile pana la Cambrian”, spune Moysiuk, „o amintire izbitoare si umilitoare a cat de multa biodiversitate luase contur deja cu jumatate de miliard de ani in urma.”