In copilarie in Olanda, psihologul social de la Universitatea din Cambridge a descoperit ca aproape toata familia mamei sale fusese executata de nazisti in timpul celui de-al Doilea Razboi Mondial. A fost absorbit de intrebarea cum atat de multi oameni au ajuns sa sustina ideile cuiva ca Adolf Hitler si cum ar putea fi invatati sa reziste unei asemenea influente.

In timp ce studia psihologia la scoala absolventa la mijlocul anilor 2010, van der Linden a intalnit lucrarile cercetatorului american William McGuire. In anii 1960, povestile cu prizonierii de razboi spalati pe creier in timpul Razboiului din Coreea au captat spiritul, iar McGuire a dezvoltat o teorie despre cum ar putea fi prevenita o astfel de indoctrinare. Se intreba daca expunerea soldatilor la o forma mai slaba de propaganda i-ar fi echipat sa lupte impotriva unui atac complet odata ce au fost capturati. In acelasi mod in care exercitiile armatei i-au pregatit pentru lupta, o pre-expunere la un atac asupra convingerilor lor i-ar fi putut pregati impotriva controlului mintii. Ar functiona, a sustinut McGuire, ca agent de imunizare cognitiv impotriva propagandei – un vaccin impotriva spalarii creierului.

Vaccinurile traditionale ne protejeaza hranindu-ne cu o doza mai slaba de agent patogen, permitand apararii imunitare a corpului nostru sa ia nota de aspectul sau, astfel incat sa fim mai bine echipati sa luptam cu adevaratul lucru atunci cand il intalnim. Un vaccin psihologic functioneaza in acelasi mod: da creierului o lovitura slabita a unui virus in forma de dezinformare, iar data viitoare cand il intalneste intr-o forma completa, „anticorpii sai mentali” isi amintesc si pot lansa o aparare.

Van der Linden a vrut sa se bazeze pe teoriile lui McGuire si sa testeze ideea inocularii psihologice in lumea reala. Primul sau studiu a analizat cum sa combata dezinformarea privind schimbarile climatice. La acea vreme, pe Facebook circula o petitie falsa care sustinea ca nu exista suficiente dovezi stiintifice pentru a concluziona ca incalzirea globala a fost produsa de om si se lauda cu semnaturile a 30.000 de oameni de stiinta americani (la o inspectie mai atenta, semnatarii falsi au inclus Geri Halliwell si distributia). de M*A*S*H ).

Van der Linden si echipa sa au luat un grup de participanti si i-au avertizat ca exista actori motivati politic care incearca sa-i insele – petitia falsa in acest caz. Apoi le-au dat o retragere detaliata a pretentiilor petitiei; au subliniat, de exemplu, aparitia lui Geri Halliwell pe lista. Cand participantii au fost expusi ulterior petitiei, van der Linden si grupul sau au descoperit ca oamenii stiau sa nu creada.

Abordarea se bazeaza pe ideea ca, pana cand am fost expusi la dezinformari, este prea tarziu pentru ca dezmintirea si verificarea faptelor sa aiba vreun efect semnificativ, asa ca trebuie sa pregatiti oamenii din timp – ceea ce van der Linden numeste „prebunking”. ” Un gram de prevenire merita un kilogram de vindecare.

Cand a publicat concluziile in 2016, van der Linden nu anticipase ca munca sa va ajunge in epoca alegerii lui Donald Trump, a stirilor false si a post-adevarului; atentia asupra cercetarilor sale din mass-media si guverne a explodat. Toata lumea a vrut sa stie, cum extindeti acest lucru?

Van der Linden a colaborat cu dezvoltatorii de jocuri pentru a crea un joc online de aventura pe care il alegeti, numit Bad News , in care jucatorii isi pot incerca sa scrie si sa raspandeasca informatii dezinformate. La fel ca un vaccin de protectie generala, daca le arati oamenilor tacticile folosite pentru a raspandi stiri false, le intareste detectoarele de prostii incorporate.

Dar companiile de retele de socializare inca ezitau sa se implice; corectarea dezinformarii si a fi arbitrii adevarului nu face parte din modelul lor de afaceri de baza. Apoi oamenii din China au inceput sa se imbolnaveasca de o boala misterioasa asemanatoare gripei.

Pandemia de coronavirus a propulsat amenintarea dezinformarii la noi culmi ametitoare. Van der Linden a inceput sa lucreze cu guvernul britanic si cu organisme precum Organizatia Mondiala a Sanatatii si Natiunile Unite pentru a crea o versiune mai simplificata a jocului, care se invarte in mod special in jurul Covid, pe care l-au numit GoViral! Au creat mai multe versiuni, inclusiv una pentru alegerile prezidentiale din SUA din 2020 si alta pentru a preveni recrutarea extremista in Orientul Mijlociu. Incet, Silicon Valley a aparut.

O colaborare cu Google a dus la o campanie pe YouTube in care platforma reda clipuri in sectiunea de anunturi inainte de inceperea videoclipului, avertizand spectatorii despre tropi de dezinformare, cum ar fi tapul ispasitor si dihotomiile false si tragand exemple din Family Guy si Star Wars . Un studiu cu 20.000 de participanti a constatat ca oamenii care au vazut reclamele au fost mai capabili sa identifice tacticile de manipulare; functia este acum lansata pentru sute de milioane de oameni din Europa.

Van der Linden intelege ca lucrul cu companiile de social media, care din trecut au fost reticente in a cenzura dezinformarea, este o sabie cu doua taisuri. Dar, in acelasi timp, ei sunt gardienii de facto ai fluxului de informatii online, spune el, „si deci, daca vom extinde solutia, avem nevoie de cooperarea lor”. (Un dezavantaj este ca functioneaza adesea in moduri imprevizibile. Elon Musk a concediat intreaga echipa care lucra la pre-bunking la Twitter cand a devenit CEO, de exemplu.)

Anul acesta, van der Linden a scris o carte despre cercetarea sa, intitulata Foolproof: Why We Fall for Misinformation and How to Build Immunity . In cele din urma, el spera ca acesta nu este un instrument care ramane sub controlul companiilor terte; visul lui este ca oamenii sa se inoculeze unii pe altii. Ar putea fi asa: vezi ca o naratiune falsa castiga actiune pe retelele de socializare, apoi iti avertizi parintii sau vecinul despre asta si vor fi predati atunci cand o vor intalni. „Acesta ar trebui sa fie un instrument care este pentru oameni, de catre oameni”, spune van der Linden.